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    La ciudad de Nueva York no fue construida para las tormentas del siglo XXI

    En solo un En pocas horas el miércoles por la noche, cayeron entre 6 y 10 pulgadas de lluvia en la ciudad de Nueva York, más de lo que ha caído en San José, California, en el último año. El agua subió en los apartamentos del sótano y se filtró a través de los techos. La lluvia llegaba a las estaciones de metro y se acumulaba en las vías. Los restos del huracán Ida, que azotó la costa del Golfo a principios de semana, trajeron inundaciones al noreste. En toda la región, el número de muertos llegó a 40 el jueves por la noche. Continúan las demoras y suspensiones en el metro.

    Verá, la infraestructura de la ciudad se construyó a finales del siglo XIX y principios del XX, para resistir el tipo de tormenta que llega cada cinco o diez años. Ahora, las tormentas brutales y sin precedentes son una ocurrencia anual. Lo que quedó de Ida transformó el escenario de los viajes diarios al trabajo en un inquietante recordatorio de que el cambio climático nos llega a todos. Nubes de tormenta de incendios forestales en el oeste, apagones en Texas, huracanes en el sur, aguaceros torrenciales en el este: «Son todas las cosas que dijimos que sucederían hace 20 años», dice Zeke Hausfather, científico climático y director de clima y energía en el Instituto Breakthrough. «Es un poco loco ver que todo sucede a la vez».

    La tormenta inundó carreteras. Pero también inundó las alternativas destinadas a sacar a las personas de sus automóviles: carriles para bicicletas, aceras y sistemas de transporte público. Durante un tiempo en Nueva York el jueves, todo eso estuvo bajo el agua. Las imágenes de agua derramándose en las estaciones de metro trajeron la crisis a casa. «No es necesario ser una persona con un gran conocimiento de la infraestructura para saber que eso es un problema», dice Michael Horodniceanu, ex presidente de la Capital Construction Company de la Autoridad Metropolitana de Transporte y ahora presidente del Instituto de Innovaciones de la Construcción en NYU. «Estamos empezando a ver los resultados de lo que, en mi opinión, es una cierta cantidad de atención laxa a lo que está haciendo nuestra infraestructura».

    Nueva York tuvo su primera llamada de atención relacionada con el clima hace nueve años, cuando el huracán Sandy provocó una marejada ciclónica que inundó áreas bajas y, sí, estaciones de metro. Desde entonces, la ciudad ha gastado casi $ 20 millones en proteger la ciudad contra el clima, según la Oficina de Resiliencia del Alcalde. Pero parte de ese financiamiento se destinó a resolver un problema diferente al presentado por Ida: el agua proveniente de los ríos. Esta semana, toda la materia húmeda cayó del cielo, amenazando incluso áreas sobre el nivel del mar.

    Los restos de Ida arrojaron toda esa agua en el noreste debido a una peculiaridad climática. Es posible que espere menos lluvia en un planeta que se calienta, pero algunas partes del mundo, incluido el noreste y el medio oeste de los EE. UU., incrementar en fuertes precipitaciones. La temperatura afecta directamente la cantidad de humedad que la atmósfera puede «retener» antes de que comience a llover, dice Hausfather. El aire más frío retiene menos humedad y el aire más caliente retiene más humedad que luego cae en forma de lluvia.

    Un huracán se alimenta de calor: Ida se intensificó tan rápido porque las aguas anormalmente cálidas en el Golfo de México lo impulsaron justo antes de tocar tierra, lo que resultó en vientos de 150 millas por hora. Como una masa arremolinada de aire caliente, Ida retuvo una gran cantidad de humedad. Entonces, aunque los vientos amainaron a medida que avanzaba tierra adentro, la tormenta llevó una cantidad increíble de humedad hacia el norte, empapando estados a lo largo del camino.

    El cambio climático no creó el huracán Ida, pero los científicos saben cómo el cambio climático está empeorando huracanes como Ida. “Es una de las relaciones físicas más básicas que tenemos en el clima: por cada grado [Celsius] calientas la atmósfera, obtienes aproximadamente un 7 por ciento más de humedad en el aire, y eso significa que puedes tener eventos de lluvia mucho más intensos ”, dice Hausfather. «Los huracanes se han vuelto más húmedos en las últimas décadas y se prevé que continúe en el futuro». Los científicos también han demostrado que los huracanes se han intensificado más rápidamente en los últimos años, como lo hizo Ida, debido al calentamiento de las aguas del golfo.

    Nadie podía prever esto cuando se reconstruyeron los huesos de la ciudad de Nueva York hace más de 100 años. Cuando los ingenieros sueñan con un sistema de alcantarillado, imaginan la peor tormenta que el sistema podría drenar, una tormenta que solo puede ocurrir una vez en 10 o 20 años. El de Nueva York está diseñado para una tormenta de una vez cada cinco años. Los científicos todavía necesitan tabular el monstruo que acaba de inundar la ciudad, pero seguro que no era uno de cada cinco. La métrica sería más como siglos.

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