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    Los misiles rusos y los desechos espaciales podrían amenazar los satélites

    Quinientas millas sobre la Tierra, hay una creciente capa de basura. Los desechos espaciales formados por cuerpos de cohetes usados ​​y satélites muertos se precipitan por el espacio, moviéndose a casi 18,000 millas por hora. Y la Red de Vigilancia Espacial de EE. UU. dice que la capa está creciendo: la red está rastreando alrededor de 40,000 objetos más grandes que unas pocas pulgadas que giran alrededor de la Tierra hoy, frente a los 25,000 en 2019.

    Cuando los escombros chocan en la órbita terrestre baja, pueden poner en peligro a los astronautas y las naves espaciales y destruir los satélites activos, o incluso crear una reacción en cadena y caer en cascada en un cinturón peligroso o una nube de congestión conocida como Síndrome de Kessler. En 2016, la NASA declaró que los desechos espaciales son “la amenaza número uno para las naves espaciales, los satélites y los astronautas”.

    El problema se ha vuelto tan serio que en una reunión la semana pasada, el Comité de Servicios Armados del Senado de los EE. UU. discutió los desechos espaciales junto con Rusia, la guerra nuclear y el aplazamiento de una prueba de misiles balísticos intercontinentales.

    A medida que continúa la guerra en Ucrania, la seguridad de los satélites y su vulnerabilidad a los ataques desde tierra se están convirtiendo en temas de conversación sobre seguridad nacional. Y se ha vuelto más difícil determinar si las transmisiones de los satélites están fallando porque los actores rusos están bloqueando las señales de comunicación hacia y desde los satélites o porque hay desechos en el camino. Un portavoz de la Oficina Nacional de Reconocimiento de EE. UU. se negó a comentar sobre los ataques a satélites comerciales.

    En la audiencia del comité del Senado, el líder del Comando Espacial de EE. UU., el general James Dickinson, llamó a los sistemas espaciales comerciales “un componente esencial de la infraestructura crítica de EE. UU. y vital para nuestra seguridad nacional”. Él cree que los eventos recientes en Ucrania demuestran cómo las operaciones espaciales comerciales pueden proporcionar servicios cruciales, como el servicio de Internet por satélite. Las empresas estadounidenses tienen la mayoría de unos 5.000 satélites operativos en órbita hoy, y fueron las imágenes satelitales de Planet Labs y Maxar las que permitieron al mundo ver signos de guerra hidráulica en Ucrania y un convoy de millas de largo que se dirigía a Kiev.

    Según los datos recopilados por la Unión de Científicos Preocupados, una organización de defensa de la ciencia sin fines de lucro de EE. UU., más del 80 por ciento de los casi 5000 satélites en órbita actualmente residen en la órbita terrestre baja. Starlink de SpaceX y otros proyectos de constelaciones planean lanzar decenas de miles de satélites más en los próximos años, aumentando drásticamente el tráfico en la órbita terrestre baja y dificultando el reconocimiento de posibles colisiones.

    Si estos satélites se convierten en objetivos de guerra y son destruidos, el anillo de basura espacial crecerá mucho más. También puede persistir durante años: en noviembre pasado, la Estación Espacial Internacional tuvo que esquivar los escombros creados por la prueba de armas antisatélite (ASAT) de China en 2007. Menos de una semana después, Rusia disparó un misil balístico desde tierra, haciendo estallar un satélite Kosmos 1408 de la era soviética en más de 1.500 pedazos y demostrando que la tecnología del país no necesita estar en órbita para sacar satélites. Este evento creó una nube de escombros que se espera que permanezca en la órbita terrestre baja durante años, o incluso décadas, según Space Command.

    Las acciones de Rusia provocaron una condena generalizada. En los EE. UU., el secretario de Estado Antony Blinken dijo que el evento señaló un comportamiento que pone en peligro la sostenibilidad a largo plazo del espacio exterior y podría “poner en peligro la exploración y el uso del espacio exterior por parte de todas las naciones”.

    El administrador de la NASA, Bill Nelson, acusó a Rusia de poner en peligro a los cosmonautas, así como a las vidas de personas de otras naciones que realizan actividades espaciales que se encontraban cerca de la Estación Espacial Internacional en ese momento. En respuesta, un portavoz militar ruso llamó a Estados Unidos “hipócrita”. El portavoz reiteró las acusaciones hechas previamente por la agencia de noticias estatal rusa RIA Novosti, alegando que las pruebas del vehículo orbital Boeing X-37B de la Fuerza Aérea de EE. UU. fueron un precursor de los planes para lanzar vehículos orbitales con ojivas nucleares atadas a ellos para 2025.

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