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    Por qué los robots no pueden coser tu camiseta

    Automatización de SoftWear es una empresa de robótica que quiere hacer camisetas. «Queremos fabricar mil millones de camisetas al año en los EE. UU., Todas hechas a pedido», dice el director ejecutivo de SoftWear, Palaniswamy Rajan.

    La compañía se lanzó en 2012 con la ayuda del Centro de Desarrollo de Tecnología Avanzada de Georgia Tech y un contrato con Darpa. Dos años más tarde, se puso en marcha un prototipo. En 2017, se comenzó a trabajar en el desarrollo de una línea de producción que pudiera producir camisas en masa. Ese mismo año, la compañía llegó a un acuerdo con un fabricante de ropa chino para establecer una gran planta de producción en Arkansas. Sin embargo, ese acuerdo fracasó y SoftWear ahora se centra en abrir sus propias fábricas de ropa.

    El tiempo que ha tardado en llegar a este punto no es sorprendente. Las máquinas han demostrado ser expertas en muchos pasos en la confección de ropa, desde imprimir textiles hasta cortar telas y doblar y empaquetar prendas terminadas.

    Pero la costura ha sido notoriamente difícil de automatizar, porque los textiles se amontonan y se estiran a medida que se trabajan. Las manos humanas son expertas en mantener la tela organizada a medida que pasa por una máquina de coser. Por lo general, los robots no son lo suficientemente hábiles para realizar la tarea.

    Los robots de SoftWear superaron esos obstáculos. Pueden hacer una camiseta. Pero hacerlos tan baratos como lo hacen los trabajadores humanos en lugares como China o Guatemala, donde los trabajadores ganan una fracción de lo que podrían ganar en los EE. UU., Será un desafío, dice Sheng Lu, profesor de estudios de moda y vestuario en la Universidad de Delaware.

    SoftWear llama a sus sistemas robóticos Sewbots. Básicamente son mesas de trabajo elaboradas que combinan máquinas de coser con sensores complejos. La empresa guarda celosamente los detalles de su funcionamiento, pero aquí están los conceptos básicos: la tela se corta en trozos que se convertirán en partes de la camisa: el frente, la espalda y las mangas. Esas piezas se cargan en una línea de trabajo donde, en lugar de que una persona empuje la tela a través de una máquina de coser, un complicado sistema de vacío estira y mueve el material. Las cámaras rastrean los hilos en cada panel, lo que permite que el sistema realice ajustes mientras se construye la prenda.

    Pero no hay dos lotes de algodón exactamente iguales, a menudo varían de una cosecha a otra; las variaciones en la tela y los tintes complican aún más las cosas. Cada variación puede requerir recalibrar el sistema, interrumpir las operaciones, y SoftWear tiene que entrenar su maquinaria para responder en consecuencia. “El mayor desafío al que nos hemos enfrentado para llegar a un sistema de producción es el requisito de poder operar las 24 horas del día, los 7 días de la semana a altas velocidades y con una calidad superior al 98 por ciento”, dice Rajan.

    Las fábricas de ropa producen más de 20 mil millones de camisetas al año, la gran mayoría fuera de Estados Unidos. Para que la fabricación de camisetas en los EE. UU. Sea viable, tiene que ser más barata que la importación. Pero eliminar los costos de envío y los aranceles de importación no es suficiente para sufragar el costo de pagar a los trabajadores estadounidenses por coser las prendas. La Oficina de Estadísticas Laborales dice que el operador promedio de una máquina de coser en los EE. UU. Gana poco menos de $ 28,000 al año. Eso es alrededor de $ 13.50 la hora, mucho más que en los países donde actualmente se fabrican muchas camisetas. Lu, el profesor de Delaware, dice que los salarios en China para este tipo de trabajo son aproximadamente un tercio de los salarios en Estados Unidos, mientras que en Guatemala son menos de una quinta parte de los salarios estadounidenses.

    Centrarse en las camisetas permite a SoftWear evitar otro problema de los sistemas de costura automatizados: cambiar de un tipo de prenda a otro. Un equipo hábil de humanos podría coser camisas de manga corta para hombres un día y jeans para mujeres al día siguiente. Tales transiciones son más desafiantes para los robots. La forma en que se cose un polo de algodón difiere significativamente de cómo se construye un par de pantalones de poliéster. Desarrollar una nueva línea de trabajo para diferentes cortes de tela y coser diferentes puntadas es complicado y costoso. Una vez que se configura la producción para hacer camisetas, sería difícil reconfigurar rápidamente los Sewbots para hacer otra cosa.

    Desde su financiamiento inicial, SoftWear ha recaudado $ 30 millones en inversiones de riesgo y subvenciones, incluida una subvención de $ 2 millones de la Fundación Walmart. Rajan dice que se necesitarán decenas de millones más para llevar la producción a mil millones de camisetas por año. Para alcanzar ese objetivo, la empresa necesitará múltiples instalaciones, cada una con sus propios Sewbots y trabajadores calificados para mantenerlos. Rajan dice que una línea de trabajo de Sewbot puede hacer una camiseta cada 50 segundos. A ese ritmo, si se ejecuta de forma continua, una línea de trabajo podría producir algo más de 620.000 camisetas por año, lo que significa que se necesitarían 1.607 Sewbots trabajando continuamente para llegar a los 1.000 millones en un año. Rajan dice que un número más realista se acerca a 2000; hasta ahora, la compañía ha hecho menos de 50.

    Los robots inevitablemente suscitan sospechas de que desplazan a las personas y destruyen puestos de trabajo. Rajan reconoce que SoftWear empleará a menos personas que un fabricante de camisetas tradicional, pero cree que su empresa creará puestos de trabajo mejor pagados para las personas que mantendrán las máquinas. “Quieres desarrollar la fuerza laboral y quieres capacitarla”, dice. “Nuestra intención es tener mano de obra calificada y una producción rápida y ágil”.

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